22 février 1881: Naissance du chef d’orchestre africain-américain James Reese Europe

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Surnommé aujourd’hui par les historien.ne.s “le Martin Luther King de la musique”, James Reese Europe était un musicien, compositeur et chef d’orchestre africain-américain qui contribua au développement et à la diffusion du Jazz et du Ragtime aux États-Unis et en Europe.

James Reese Europe est né à Mobile (Alabama) en 1881. Sa famille déménage à Washington DC alors qu’il est âgé de 10 ans afin de s’éloigner du climat ségrégationniste du Sud. Il commence alors à étudier le piano et le violon.

En 1904, James Reese Europe s’installe à New York où il devient metteur en scène de comédies musicales. Après avoir participé au premier concert de “musique syncopée” donné par le chanteur Ernest Hogan, James Europe fonde le “Clef Club” en 1910 – une association regroupant des musiciens noirs.

Le club devient le premier groupe a jouer une musique qui allait évoluer peu à peu vers le Jazz. Le Clef Club joua notamment au Canergie Hall, en 1912, afin de soutenir la “Colored Music Settlement School”, une école crée pour fournir une éducation musicale aux enfants africain-américains. Durant la Première Guerre mondiale, James Reese Europe est nommé lieutenant du 369e Régiment d’Infanterie, plus connu sous le nom de “Harlem Hellfighters” et qui était également un orchestre militaire.

James Reese Europe prend la direction des Harlem Hellfighters alors envoyés en Europe et plus particulièrement en France. En février et mars 1918, les Harlem Hellfighters voyagent dans toute la France où ils se produisent pour les troupes britanniques, américaines et françaises. Le groupe joue également pour des civils et rencontre un vif succès.

James Reese Europe et les Harlem Hellfighters sont aujourd’hui considérés comme des ambassadeurs ayant contribué à populariser la musique Jazz en France. A leur retour d’Europe, James Reese Europe et son groupe continuent à se produire aux Etats-Unis.

Le 9 mai 1919 alors que James Reese Europe reproche à deux de ses musiciens leur comportement durant les représentations, une dispute éclate et l’un des deux hommes – Herbert Wright – le poignarde dans le cou et le blesse mortellement.

Funérailles militaires de James Reese Europe (13 mai 1919)
Funérailles militaires de James Reese Europe (13 mai 1919)

James Reese Europe – qui était alors le chef d’orchestre le plus connu aux Etats-Unis – fut le premier Noir a bénéficier d’obsèques publiques à New York. Il est enterré au cimetière militaire d’Arlington.

Pour aller plus loin:

  • Reid Badger, A Life in Ragtime: A Biography of James Reese Europe, éd. Oxford University Press, 1995

Pierre Désiré

Historien et réalisateur, Pierre est spécialiste d'Histoire africaine-américaine et de l'image animée. Il est également Docteur de l'Université Paris III et enseigne le cinéma postcolonial.

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