1er novembre 1927 : Décès de la chanteuse africaine américaine Florence Mills.

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Les Docs Afros rendent aujourd’hui hommage à une artiste complète, à la fois chanteuse, danseuse et comédienne. Florence Mills fut une des artistes noires les plus célèbres des années 1910 et 1920; elle est aujourd’hui tombée dans l’oubli malgré son surnom de la “reine du Jazz de Harlem”.

Née sous le nom de Florence Winfrey en 1895 à Washington D.C., Florence Mills débute sa carrière à l’âge de cinq ans en se produisant dans des spectacles de vaudeville aux côtés de ses deux sœurs sous le nom de « The Mills Sisters ». Florence Mills rejoint par la suite un autre groupe spécialisé dans les spectacles de vaudeville, « Panama Four ».

Sa carrière est véritablement lancée en 1921 par sa participation à la comédie musicale à succès « Shuffle Along » – qui a également contribué à lancer la carrière de Joséphine Baker et Paul Robeson, deux autres très grands noms du monde du spectacle.

En 1926, Florence Mills obtient le rôle principal du spectacle « Lew Leslie’s Blackbirds » et devient une star internationale grâce à ses nombreuses tournées et au succès du titre « I’m a Little Blackbird Looking for a Bluebird », qui devient sa chanson emblématique. Elle posa également pour des magazines tels que « Vanity Fair » et « Vogue ».

En 1926, alors qu’elle était en tournée à Londres, Florence Mills contracta la tuberculose. Elle est décédée des suites de cette maladie l’année suivante à seulement 32 ans.
Selon certains historiens, Florence Mills aurait inspiré toute une partie du mouvement culturel de la Harlem Renaissance.

Pour aller plus loin:

  • Bill Egan, Florence Mills: Harlem Jazz Queen, Scarecrow Press, 2004

Pierre Désiré

Historien et réalisateur, Pierre est spécialiste d'Histoire africaine-américaine et de l'image animée. Il est également Docteur de l'Université Paris III et enseigne le cinéma postcolonial.

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