15 janvier 1929 : Naissance de Martin Luther King Jr.

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Les Docs Afros reviennent aujourd’hui sur le parcours de vie de l’une des personnalités africaine-américaines les plus importantes du XXème siècle; à la fois acteur incontournable du Mouvement pour les Droits Civiques et personnalité iconique de l’Histoire américaine.

Martin Luther King Jr. est né à Atlanta (Georgie). Il était fils et petit-fils de pasteur.
Son grand-père – le révérend A. D. Williams – était également le fondateur du chapitre local de l’Association pour l’Avancement des Personnes de Couleur (NAACP). Après des études au Morehouse College – une université réservée aux hommes noirs – Martin Luther King Jr. poursuit des études en Théologie à Pennsylvanie puis à Boston (Massachussets).

C’est durant cette période qu’il découvre la pensée de Ghandi, personnalité phare de l’indépendance indienne connue pour ses principes d’actions non-violentes. En 1953, il épouse Coretta Scott et est nommé pasteur à Montgomery (Alabama). C’est dans cette ville marquée par la ségrégation que Martin Luther King Jr. mène sa première action d’envergure en 1955 : l’organisation du boycott des bus de la ville. Celle-ci est couronnée de succès puisqu’en 1956 la Cour Suprême déclare inconstitutionnelle la ségrégation dans les bus.

A la fin des années 1950, Martin Luther King Jr. Participe à la création de la Southern Christian Leadership Conference (SCLC) et voyage en Inde. Martin Luther King Jr. apporte également son soutien aux jeunes militants du Student Nonviolent Coordinating Committee (SNCC) qui organisent des sit-ins, notamment à Greensboro (Caroline du nord).

Cependant des tensions éclatent entre le SNCC et le SCLC en raison de la volonté des jeunes militants de garder leur indépendance et du refus de Martin Luther King Jr. de participer aux Freedom Rides. Durant l’année1963, Martin Luther King Jr. mène d’importantes manifestations qui contribuent à l’adoption du Civil Rights Act en 1964.

La plus connue de ces manifestations est la marche de Washington, le 28 août 1963 lors de laquelle il prononça son fameux discours « I Have a Dream ». Martin Luther King Jr. devient une figure politique populaire mondiale, il reçoit ainsi le Prix Nobel de la paix en 1964, mais fait l’objet de critiques de la part d’autres leaders noirs comme Malcolm X et Stokely Carmichael qui remettent en cause sa stratégie de non-violence.

Alors que des émeutes raciales éclatent dans tout le pays, Martin Luther King Jr. initie la « Poor People’s Campaign » destinée à sensibiliser sur la pauvreté frappant toute une frange de la population américaine. A cette occasion, il délaisse son idéologie d’intégration pour un discours plus en phase avec les préoccupations purement sociales et économiques de la jeunesse urbaine.

En avril 1968, il se rend à Memphis (Tennessee) afin d’y soutenir la grève des éboueurs noirs. Il y prononce son discours « I’ve Been to the Mountaintop » et est assassiné le lendemain, le 4 avril 1968, dans son hôtel. Véritable choc national, la mort de Martin Luther King fut suivie d’émeutes.

Malgré la condamnation de James Earl Ray pour son meurtre, les véritables circonstances de la mort de Martin Luther King Jr. demeurent nimbées d’un voile d’incertitudes.

Pour aller plus loin:

  • Martin Luther King, Clayborne Carson, Autobiographie, éd. Bayard Culture, 2015

Pierre Désiré

Historien et réalisateur, Pierre est spécialiste d'Histoire africaine-américaine et de l'image animée. Il est également Docteur de l'Université Paris III et enseigne le cinéma postcolonial.

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