12 mars 1779 : Fondation de la ville de Chicago par Jean-Baptiste Pointe du Sable

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Nombreux sont encore les individus de l’Histoire africaine-américaine à demeurer dans l’ombre des plus médiatiques. Si les sportifs et autres chanteurs noirs américains sont aujourd’hui célèbres dans le monde entier aux yeux du grand public, il n’en va pas nécessairement de même pour des personnages tels que Jean-Baptiste Pointe du Sable. Malgré l’importance de sa contribution à l’histoire des Etats-Unis, il reste assez largement méconnu, notamment en raison du manque de sources écrites et fiables sur sa vie. 

Fils d’une esclave africaine et d’un marin français, Jean-Baptiste Pointe du Sable serait né libre vers 1745 à Saint-Marc, Saint-Domingue (actuelle Haïti).

Très peu d’éléments datant d’avant 1770 et relatifs à la naissance ou à la vie de Jean-Baptiste nous sont parvenus. Les quelques rares sources disponibles sont contradictoires quant à l’ascendance et les premières années de vie de Jean-Baptiste Pointe du Sable.

Cependant, certaines sources corroborent le fait qu’il serait arrivé à la Nouvelle-Orléans aux alentours de 1765, aurait remonté le cours du fleuve Mississippi jusqu’à l’Illinois avant de s’y établir à Peoria.

A la fin des années 1770, il établit un comptoir commercial qui prospérera jusqu’à devenir la ville de Chicago. Cet avant-poste servait à l’origine de point de ravitaillement pour des marchands, commerçants itinérants, trappeurs et autres négociants en peaux et fourrures (une activité que Jean-Baptiste pratiquera d’ailleurs lui-même).

Jean-Baptiste quitte Chicago pour le Missouri au tout début du XIXe siècle. La raison précise de son départ reste un mystère que les historien.ne.s ne parviennent pas à élucider.

Relativement absent des pages de l’Histoire dite “traditionnelle” voire “officielle”, Jean-Baptiste Pointe du Sable fût officiellement reconnu fondateur de Chicago (et également le tout premier habitant officiel de cette dernière) par la ville seulement en 1968. C’est en 2009 à Chicago qu’est inauguré un buste en bronze qui rend hommage au fondateur de la ville.

Pour en savoir plus:

  • Shirley Graham Du Bois, Jean Baptiste Pointe de Sable: Founder of Chicago, New York, J. Messner, 1953.

Pierre Désiré

Historien et réalisateur, Pierre est spécialiste d'Histoire africaine-américaine et de l'image animée. Il est également Docteur de l'Université Paris III et enseigne le cinéma postcolonial.

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